AkzoNobel doet mee aan het front

Het moet een genot zijn om nu aan boord bij Team AkozNobel te zeilen. Na de ontberingen van de vorige etappe, met een dagenlang en uiterst eenzaam achterhoedegevecht, vaart de Nederlandse boot nu – in ook nog eens veel betere weersomstandigheden – mee aan kop in de Volvo Ocean Race. De crew van skipper Simeon Tienpont is al sinds de start uit Melbourne aan het front te vinden, en duelleert momenteel met Dongfeng Race team om de koppositie.

Door Edward Swier

De vierde etappe, van zo’n zesduizend zeemijlen, voert de vloot in de Volvo Ocean Race naar Hongkong. Na enkele dagen langs de Australische kust te hebben gevaren, wordt momenteel koers gezet richting de Solomon Eilanden. Het is nog een hele klus om hier uit de buurt van riffen te blijven. Scallywag moest er voor omvaren en verloor de nodige zeemijlen. ,,We ontdekten dat er wat verschillen zaten tussen de electronische én de papieren kaarten, dus we zijn het risico van vastlopen uit de weg gegaan. Zeilboten en riffen, dat gaat niet zo goed samen’’, aldus skipper David Witt.

Bovendien liggen hier letterlijk honderden eilanden en is het constant opletten geblazen. Niet alleen omdat het water plots veel ondieper kan worden, maar ook omdat de aanwezigheid van land invloed heeft op de weersomstandigheden en dus op de snelheid van de boot.

Doldrums naderen

Na een aantal dagen aardige passaatwind krijgt de kopgroep – ook MAPFRE en Vestas liggen in de voorhoede –  nu te maken met minder wind en komen de achtervolgers als vanzelf dichterbij. Het is duidelijk dat de Doldrums naderen. Deze wolken – die zich vanwege een botsing van noordelijke en zuidelijke winden zo rond de evenaar vormen – zorgen voor telkens zeer wisselende omstandigheden én vooral periodes van windstilte.

Team AkzoNobel weet zich in deze lastige situatie echter goed staande te houden. De meer westelijke route, die samen me Dongfeng werd gekozen, was duidelijk beter, de Spanjaarden van MAPFRE hebben eieren voor hun geld gekozen en zijn vanuit de oostelijke koers ook meer naar het westen getrokken. Tienpont weet MAPFRE al dagen achter zich te houden en Dongfeng niet uit het oog te verliezen.

Knokken voor iedere meter

Tienpont: ,,We werken behoorlijk hard, het wordt meer en meer van een technische race een echt gevecht. We hebben het nadeel dat ze achterin momenteel meer wind krijgen dan wij vooraan, en dus zullen we voor iedere meter moeten knokken. Maar, iedereen aan boord is behoorlijk ‘tranquila’, rustig. We zijn erg tevreden met elkaar, iedereen gooit zijn hele ziel en zaligheid erin en zorgt ook voor de ander. Het is een lange race, we moeten ons hoofd koel houden.

Zijn compaan Chris Nicholson is blij met de huidige stand van zaken. ,,Ik ben blij dat we in staat zijn om ons te meten met teams als Dongfeng en MAPFRE en dat we soms zelfs sneller zijn. De vraag nu is of we het de gehele afstand vol kunnen houden. Zij hebben bewezen dat ze dag in, dag uit continu op dat niveau kunnen blijven. Ik denk dat we dat ook kunnen.’’

Er achteraan hengelen

Aan boord bij Team Brunel is er minder reden tot juichen. Al snel na het vertrek uit Melbourne merkte skipper Bouwe Bekking dat zijn boot ,,er een beetje achteraan hengelde. We weten niet precies waar het aan ligt. We zijn beter geworden, maar missen dat kleine beetje extra dat andere teams wel hebben.’’

Bekking houdt echter hoop. In het tweede deel van de etappe is nog veel goed te maken. ,,Na de Solomon Eilanden volgt een strategische keuze. Of je gaat rechtstreeks naar Hongkong, of meer naar het noordoosten met betere en stabielere wind. Er zullen veel onweersbuien zijn, dus de satellietbeelden zullen belangrijk zijn. We weten dat Andrew Cape daar goed in is. We hebben nog genoeg kansen om terug te komen.”

Stand van zaken op zondag 7 januari om 11.30 uur:

  1. Dongfeng Race Team nog 3614 mijl
  2. Akzo Nobel op 0,77 zeemijl
  3. MAPFRE op 2,80 zeemijl
  4. Vestas op 5,57 zeemijl
  5. Turn the Tide on Plastic op 17,92 zeemijl
  6. Team Brunel op 32,41 zeemijl
  7. Scallywag op 45,85 zeemijl